Lembrando Newton da Apple, 30 anos depois

By | Junho 11, 2022

Trinta anos atrás, em 29 de maio de 1992, a Apple anunciou seu produto mais revolucionário e inovador até hoje, o Newton MessagePad. Um ano depois, foi lançado com grande alarde, mas como produto só poderia ser descrito como um fracasso. Amplamente ridicularizado na cultura popular da época, Newton se tornou um pôster de aparelhos de alta tecnologia caros, mas inúteis. Embora o dispositivo tenha melhorado drasticamente ao longo do tempo, ele não conseguiu ganhar participação de mercado e descontinuou a produção em 1997. No entanto, embora Newton não tenha tido sucesso, encorajou os engenheiros da Apple a criar algo melhor – e de certa forma levou à criação do iPad e do iPhone.

Uma questão de visão

Steve Jobs, cofundador da Apple em 1976, persuadiu o guru de marketing John Sculley, da PepsiCo, a se tornar o novo CEO da Apple em 1983. No entanto, seu relacionamento foi rompido e Jobs renunciou à Apple dois anos depois, após uma amarga luta pelo poder. Embora Sculley tenha tornado a Apple lucrativa cortando custos e introduzindo novos modelos Macintosh, ela parecia perdida sem o visionário fundador da Apple. Então, quando um colega da Apple, Alan Kay invadiu o escritório de Sculley e o avisou que “da próxima vez não teremos Xerox”(Para emprestar ideias), ele levou a sério.

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Mais Zoom / Navegador de conhecimento da Apple vídeo conceito.

Em 1986, Sculley contratou uma equipe para criar dois vídeos de “alto conceito” para um novo tipo de dispositivo de computação que a Apple poderia fazer no futuro. Essas promoções do “Knowledge Navigator” mostraram um dispositivo dobrável semelhante a um tablet com um “assistente virtual” humanóide se comunicando por meio de instruções de voz. Enquanto alguns ridicularizavam a impraticabilidade dessas vinhetas de ficção científica, elas inflamavam os funcionários da Apple e os faziam pensar no futuro da computação.

Enquanto isso, o engenheiro da Apple Steve Sakoman era irritante depois de lançar o Macintosh II. Ele queria fazer um dispositivo portátil como laptop pioneiro construído para a Hewlett-Packard. Para impedi-lo de deixar a Apple, o vice-presidente Jean-Louis Gassee permitiu que ele montasse um projeto “skunkworks” para realizar seu sonho. Mas ele não queria apenas fazer um laptop Macintosh. Ele teve uma visão de um dispositivo semelhante a um tablet, do tamanho de uma folha de papel A4 dobrada, que podia ler a caligrafia das pessoas.

O sonho começa a escapar

A tecnologia para criar tal dispositivo não existia quando o projeto de Newton começou em 1987, então Sakoman entrou em contato com a AT&T e contratou uma empresa para projetar uma versão de sua CPU CRISP de baixo consumo, que ficou conhecida como AT&T Hobbit.

Infelizmente, O Hobbit não era tão ágil e inteligente quanto seu homônimo. A CPU estava “cheia de bugs, inadequada para nossas necessidades e superestimada”, de acordo com o cientista-chefe da Apple Larry Tesler. O projeto original de Newton exigia três CPUs Hobbit para operar, o custo para o usuário final era próximo a US$ 6.000, e o dispositivo não ficaria pronto por pelo menos cinco anos. O software de reconhecimento de escrita, um importante ponto de venda para o dispositivo, também progrediu lentamente.

O desenvolvimento de Newton estagnou e Sakoman começou a perder a esperança de que algum dia acabaria. Em 1990, ele deixou a Apple junto com Gassee para fundar a Be, Inc., que fabricava seus próprios desktops e sistema operacional BeOS.

CPU AT&T Hobbit, que finalmente aparece no protótipo do BeBox.
Mais Zoom / CPU AT&T Hobbit, que finalmente aparece no protótipo do BeBox.

Ao mesmo tempo, outro departamento “ultra-secreto” da Apple também trabalhou em dispositivos portáteis exclusivos e software com o codinome “Pocket Crystal”. Larry Tesler foi convidado a avaliar essa equipe para ver se ele poderia substituir Newton. Em vez disso, ele sugeriu que a Pocket Crystal fosse separada em uma empresa separada (que se tornou Magia geral) e reorientando o projeto de Newton com novo hardware e nova liderança.

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